相信你对"OK"很熟悉了,你可能还在一直使用它。但你真的知道这意味着什么吗?如果不知道其中深意,你也对此“OK”吗?

"OK"是美国最受欢迎的文化输出词之一,人们从两个字母中提炼出无数含义,这体现了美国人的独创性、热情和效率。而它的起源和其内涵几乎一样多,但语言学家普遍认为,这个词最早出现在1839年3月23日,现在我们称这一天为“OK日”。

如此少的字母中竟有如此多的微妙之处,这使得“OK”似乎成为了一个难以攻克的难题。但是已故的美国词源学家艾伦·沃克·里德,为我们提供了一个看起来很靠谱的来源。在对OK的历史进行了辛勤的研究之后,里德于1963年和1964年在《美国演讲》杂志上发表了他的研究成果,他的研究一直追溯到了1839年3月23日《波士顿先驱晨报》的一篇文章。

本着OK的简洁精神,让我们切入正题:“OK”很可能是“oll korrect”的缩写,这是“all correct”的一个滑稽的拼写错误,我们需要一点历史背景来加深理解。在19世纪30年代晚期,俚语时尚激发了波士顿和纽约受过教育的年轻人,他们故意拼错了一些常用短语,从而产生了一些搞笑的缩略语。这就导致了一些晦涩难懂的缩写,比如 k.g 代表“no go”(“know go”) ,N.C. 代表“enough said”(“nuff ced”) ,k.y. 代表“no use”(“know yuse”)。真是群折腾人的“熊孩子”!

城市的报纸上也会印刷“o.k.”,这使得它比其他任何时髦的缩写都要受欢迎,而且很快它得到了更大的宣传推广。是啥呢?1840年是美国大选年,而总统马丁·范布伦·凡·布伦恰好因其出生地纽约州金德胡克而被称为“老金德胡克”(Old Kinderhook,o.k.)。据牛津大学出版社报道,范布伦的民主党支持者为利用这一巧合,在1840年大选前成立了ok俱乐部来帮他。

虽然OK没有获得连任,因为他输给了辉格党威廉·亨利·哈里森,不过这个词确实在美国人的记忆中留下了印记。然而,人们也很快就忘记了它的起源,部分原因是此选举年有点混乱。例如,辉格党用它来嘲笑前总统和范布伦的盟友安德鲁 · 杰克逊,声称杰克逊发明它是为了掩盖他自己拼写“all correct"的错误,范布伦的批评者们还用“out of kash”(没钱)和“orful katastrophe”(人间灾难)之类的侮辱性词语来攻击他。

“Ok”可能是1840年真正的赢家,但它当时还不是“美国最伟大的单词”——这一称谓是作家艾伦 · 梅特卡夫在他2010年出版的关于“OK”的书中授予的。梅特卡夫表示,包括马克 · 吐温(Mark Twain)在内的19世纪顶级作家都避免使用OK,直到1918年伍德罗·威尔逊(Woodrow Wilson)使用了OK的变体(OK在2018年和2019年被进一步合法化,并添加到了两本官方拼字词典中)。

谷歌Ngram见证了“OK”一词成长起来的光辉历程,他们绘制了近500年以来图书的年度单词使用量图表。不包括口头的,甚至不包括所有的书面的,但它仍不失为作为一个有趣的角度借以审视这个词的流行趋势:在20世纪后期,OK使用频率飙升。

OK的成功,很大程度上可以归功于它的简洁和灵活性,美国Online Etymology Dictionary(网上词源词典)协会指出“它让我们用更快速的方式来确认一份文件、法案等等;它也有许多延伸含义,如授予许可(“那对我来说没问题”) ,传达地位或安全信息(“你还好吗?”) ,呼吁采取行动或改变主题(“好吧,下一步是什么?”) ,甚至暗示自己平庸或者失望(“聚会上玩的还行”)。

《波士顿先驱晨报》可能是第一个刊登“OK”的报纸,而且被明确解释为“一切正确”,但是仍不排除其他的起源。伍德罗·威尔逊认为它应该拼成“okeh”,因为他认为它来自乔克托词okeh,意思是"是这样的"。这是一个由来已久的解释,但由于缺乏证据,它的支持力度已经减弱。

除了美式英语,其他理论也认OK有不同的含义,比如苏格兰语的och aye(的确如此) ,希腊语的ola kala(一切都好),芬兰语的oikea(正确)和曼丁哥语的o ke(当然啦)。让事情变得复杂的是,现在有些人把OK拼成了“Okay”,这是一个更新的变体;除此之外,也有人认为OK来自于战地报告中“零伤亡”的简写。

牛津认为OK与西非的曼丁哥语之间的潜在联系是“唯一有一定可信度的理论”(除去上文所述之外),但补充说这也只是历史了,难以找到确凿证据。和许多美国文化一样,OK可能只是来自世界各地的概念和音节的混合体,然后在几代人之中流传。不管是谁创造了这个词,它现在在其他语言中已广泛用作外来词了,NPR称此现象为“‘美国无所不能’哲学”。只是唯一确定的是,随着OK的使用范围在全球内扩大,我们已经无法挖掘它的根基。

本文译自 mnn,由译者 Imagine 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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