对于大多数人来说,从杂食到纯素饮食,需要艰难的习惯过程。但是大熊猫不一样,它们可以自由地转换饮食习惯。尽管历史上,大熊猫曾长时间以肉类为主食,但现在却几乎只吃坚硬的竹子——它们200多万年前的祖先走上的那条进化支线。

因此,从各方面来看,大熊猫(Ailuropoda melanoleuca)是草食动物。但江山易改本性难移,黑白相间的滚滚仍然保留了很多掠食者的功能。

尽管它们长期以来也没有怎么碰过肉类食物,但新研究表明,大熊猫吃起东西来就像是饿狼一样(非常字面的意思)。

经过多年追踪,科学家们现在发现,它们最喜欢的竹笋基本上属于一种“人造肉”,因为它们含有极为丰富的蛋白质。

熊猫知道这一点。多年来,研究人员观察到,这些生物会爬得更高去获取纤维素更少,蛋白质含量更高的笋。

由于一半的能量都来自摄入的蛋白质,研究人员得出结论,熊猫的饮食风格与食草动物不同,更像是食肉动物,类似于野猫或狼。事实上,这让人们想知道“食草动物”一词是否能够完全概括这种巨型哺乳动物的饮食特性。

“基于食物类型,它们绝对属于食草动物,但考虑到常规摄入和消化的营养成分,它们属于食肉动物。”中国科学院研究员Fuwen Wei说。

或许熊猫就是两者的分界线。经过数百万年的演化,熊猫发展出非常适合处理竹子的下颚、牙齿和拇指,但在身体内部深处却暗藏了一个嗜血的秘密——在很大程度上被人类忽视了。

与食草动物不同,它的消化道很短,不适合纤维消化,而肠道中的酶和微生物类型则属于的食肉动物一支。熊猫奶和便便也被发现含有高水平的蛋白质,就其常量营养素构成而言,熊猫奶特别像是雌性食肉动物的哺乳期分泌的液体。

作者解释说:“在大熊猫中,短的肉食性肠道有利于快速通过,竹子数量丰富,易于获取,可以大量食用,补偿低消化效率。”

简而言之,研究结果表明,大熊猫不得不进行微调进化,以便从肉食转向竹子。毕竟,那是看似无穷无尽的富含蛋白质的食物来源,它们所要做的只是使劲多吃。

威斯康星大学麦迪逊分校的细菌学家Garret Suen说:“如果你改吃特定的植物,竹子也不算太糟糕,因为它的植物蛋白质含量可观,而且含有大量不同的维生素。”

该研究已发表在Current Biology上。

本文译自 sciencealert,由译者 majer 基于创作共用协议(BY-NC)发布。


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