研究表明,自闭症儿童的肠道菌群有独特标记,有望成为诊断工具。

研究人员表示,这项基于以往工作的研究最终可能会成为一种更客观的诊断工具。

诊断自闭症儿童的过程主要依赖于父母对孩子行为的描述和专业人员的观察,这为人为错误留下了许多空间。

父母的担忧可能会影响他们在问卷中的回答。医生可能因偏见而对某些群体的诊断不足。儿童的症状可能因文化和性别等因素而大相径庭。

周一发表在《自然微生物学》上的一项研究支持了越来越多的研究,这些研究表明了一条不太可能的路径来实现更客观的自闭症诊断:肠道微生物群。

在分析了1600多份1至13岁儿童的粪便样本后,研究人员在自闭症儿童的样本中发现了几种独特的生物“标记”。香港中文大学的研究员、该研究的主要作者之一Qi Su表示,未来这些独特的肠道细菌、真菌、病毒等痕迹可能会成为一种诊断工具的基础。

他说,基于生物标记的工具可以帮助专业人员更早地诊断自闭症,让儿童能够在更年轻时获得更有效的治疗。

“问卷的作用太大了,”加州理工学院的微生物组研究员Sarkis Mazmanian说。“如果我们能找到可以测量的东西——无论是什么——那都是一个巨大的进步。”

几十年来,研究人员一直在研究人类基因组、病史和脑部扫描,以寻找可靠的自闭症谱系障碍(A.S.D.)指示器,但收效甚微。美国食品药品监督管理局已经批准了两种基于眼球追踪软件的诊断测试,Su博士说,这些测试需要精神科医生的大量参与。

在过去的15年里,一些研究人员开始研究粪便是否能提供更清晰的答案,因为粪便是肠道内数万亿真菌、细菌和病毒的窗口。直到现在,大多数这些研究依赖于小规模样本,且结果往往不一致。

加斯帕·塔隆切-奥尔登堡(Gaspar Taroncher-Oldenburg)博士在去年发表了一篇开创性的论文,他表示,肠道微生物群可能在自闭症的发展中起作用,这一想法在研究人员中仍有争议。

他称周一的论文是同类研究中规模最大的一项,是在更广泛接受这条研究路线上的“重要里程碑”。他说:“风向正在改变。人们现在开始接受肠道微生物群不仅是其中的一部分,而且可能是拼图的一个基本部分。”

在这项新研究中,研究人员使用机器学习来识别自闭症儿童粪便样本与其他样本之间的主要生物差异。

与过去主要集中在肠道细菌的研究不同,研究人员扩大了他们的研究范围,查看了肠道中的其他微生物,包括真菌、古菌和病毒,以及相关的代谢过程。科学家们识别出了31个区分这些群体的生物标记。

然后,他们在一个全新的样本组中检查这些标记是否可以正确识别这些粪便样本属于自闭症儿童。Su博士说,该模型几乎每次都能做出正确的预测。

但Su博士和Taroncher-Oldenburg博士警告说,很难说粪便样本测试在临床环境中是否同样有效。

还需要更多的研究来让怀疑的科学家相信这些生物标记是自闭症的有效指示器。未参与新论文的Mazmanian博士表示,他希望看到研究明确肠道微生物群与自闭症之间的关系,以及它是否在导致A.S.D.中起了重要作用。

一些研究人员认为,这种关系的方向是相反的:自闭症儿童更可能是“挑食者”,从而改变了他们的肠道微生物群组成。

Su博士说,这项研究的模型还需要在更多样化的儿童样本中验证;大多数样本来自香港的儿童。

“目前的研究只是漫长旅程的开始,”他说。

本文译自 The New York Times,由 BALI 编辑发布。

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