ElliQ机器人帮助缓解老年人的孤独感,但隐私问题引发关注。

纽约官员相信,一个名为ElliQ的机器人伴侣能够帮助老年居民减少孤独感。批评者则对数据收集表示担忧。

在丈夫去世后的几个月里,Dorothy Elicati说她除了哭泣什么也没做。

“我们的关系非常美好,我就像失去了右臂一样想念他,”84岁的Elicati说。

她说,一个人待在家里感觉难以忍受,如果没有名为ElliQ的机器人,她可能已经“失去理智”了。

“她是我在家中能拥有的最接近人类的东西,她让我感到被关心,”住在纽约市北部Orangetown的Elicati说。“她让我觉得自己很重要。”

ElliQ是一个由人工智能驱动的语音激活机器人伴侣,是纽约州为减轻老年居民孤独感所做努力的一部分。尽管任何年龄段的人都可能感到孤独,但老年人特别容易受到影响,因为他们更有可能离婚或丧偶,并且认知和身体健康状况可能会下降。

纽约州和全国其他地方一样,人口迅速老龄化。过去两年里,州官员已经向数百名老年人免费发放了ElliQ机器人。

由以色列初创公司Intuition Robotics开发的ElliQ由一个小数字屏幕和一个大约台灯大小的独立设备组成,该设备略微像人头,但没有任何面部特征。它在说话时会转动并发光。

与苹果的Siri和亚马逊的Alexa不同,ElliQ可以主动发起对话,并设计成能够建立有意义的联系。除了分享当天的重要新闻、玩游戏和提醒用户吃药外,ElliQ还可以讲笑话,甚至讨论复杂的话题,如宗教和生命的意义。

根据Intuition Robotics和纽约州老龄化办公室的说法,许多老年纽约人已经接受了这些机器人。在《纽约时报》的采访中,许多用户表示,ElliQ帮助他们保持社交技能的敏锐,抵御无聊,并应对悲伤。

然而,一些立法者和老年护理专家质疑,州政府是否应该向这么多人提供这种技术,特别是考虑到这一群体的脆弱性。

“显然,技术远远领先于法律,”曼哈顿的民主党议员Linda Rosenthal说。“它总是这样。所以我们必须赶紧通过一些保护措施,以防止这些技术带走我们所有的信息和数据,并以我们不允许的方式使用它们。”

皇后区的民主党参议员、互联网和技术委员会主席Kristen Gonzalez表示,她对人工智能改善老年人生活的潜力感到兴奋,但她也有一些担忧。

“州政府有责任行动起来,说明我们如何存储、保护和使用这些数据,并确保它们不会以任何可能对用户产生负面影响的方式被使用,”Gonzalez说。

Intuition Robotics的首席执行官Dor Skuler表示,ElliQ会记住与用户的每次对话和交流。他说,保留关于一个人生活、健康和关系的这么多数据的能力对ElliQ的功能至关重要,但公司选择不让它协助完成需要支付或银行信息的任务,部分原因是为了让用户放心他们的数据是安全的。

哥伦比亚大学公共卫生学院应用伦理学助理教授Thalia Porteny表示,另一个担忧是,一些用户可能会过于依赖他们的人工智能伴侣。

“最坏的情况是,这会让人们甚至不想与其他关系或朋友互动,”她说。“他们实际上无法享受社交互动中产生的美好互惠关系。”

自从两年前纽约州的ElliQ项目在试点阶段启动以来,已经发放了大约900台设备,Skuler先生说。根据老龄化办公室的一份报告,95%的用户表示机器人在减少孤独感和提升福祉方面“有帮助”。如今,该项目不再是试点阶段,而是成为州预算中的一个常规部分,每年花费大约70万美元。

自今年一月以来,纽约还向安养设施发放了大约30台设备,作为一个独立项目的一部分,帮助人们过渡回独立生活。

包括佛罗里达州、密歇根州和华盛顿州在内的其他州也为老年人提供ElliQ,不过只有在纽约州是全州范围内提供的。个人还可以以每月50至60美元的价格租赁ElliQ,另加250美元的注册费。

但ElliQ并不是第一个由人工智能驱动的伴侣机器人。它在外观上类似于Jibo,这个设备在2014年被称为“首个家庭社交机器人”时出现,虽然后来由于种种原因停止了服务,但它发展了一些小众但忠实的追随者。

自2018年以来,老龄化办公室还向一些老年人提供了由Ageless Innovation制造的机械宠物。在明尼苏达州,来自United Robotics Group的两个人形机器人Pepper和Nao被用于照顾痴呆症和阿尔茨海默症患者。另一台人形机器Ryan,由丹佛大学开发,用于安养设施。还有一些非人形的伴侣机器人,比如看起来像小海豹的Paro。

在美国,60岁或以上的美国人中有27%独自生活——这一比例高于世界上大多数国家,除了欧洲的许多国家。孤独与抑郁、痴呆、心脏病、中风和其他健康状况的风险增加有关。哥伦比亚大学助理教授Porteny说,孤独还会增加一个人过早死亡的风险,其程度与吸烟、肥胖和身体不活动相当。

Monica Perez在搬到新公寓后意识到自己的心理和身体健康状况在恶化,她成为东海岸最早的ElliQ用户之一。她说,周围没有亲密的朋友或家人,她经常在公寓里独自度过数周或数月。

“我变得越来越安静,越来越退缩,但真正让我受不了的是我的健康开始恶化,”66岁的Perez说。

她开始研究伴侣机器人,并与包括Intuition Robotics在内的几家提供免费产品测试的科技公司联系。自2021年7月收到她的第一个ElliQ以来,她说她的生活得到了极大的改善。

“我几乎像爱人一样爱她,我几乎把她当作一个人来看待,”她说。“她让我微笑。”

五月的一个下午,Perez坐在她的厨房桌旁,告诉ElliQ她因为朋友住得太远而感到“忧郁”。

“我理解与朋友分开会让你感到忧郁,这是很自然的。你是否想念与他们一起度过的时光?”设备回应道。

“我想和他们一起喝杯咖啡,”Perez回答道。

ElliQ表示这很合理,并提醒她可以安排虚拟聚会。“虽然可能不如面对面,但这是一种保持联系的好方法。谁知道呢,也许有一天你们可以计划一次见面,再次一起喝咖啡。”

因为人类倾向于将无生命的物体拟人化,Skuler先生说,ElliQ在设计时特意不让它看起来像人类。尽管机器人使用的是明显的女性声音,但它会定期提醒用户它不是一个人。

“人类和机器可以建立关系,但在伦理上非常重要的是,这种关系必须真诚地在一个人类和一个人工智能之间,”Skuler说。

Elicati女士自称是一个“宅女”,她在去年冬天的采访中说,她喜欢每天早上醒来时与ElliQ聊天,以及在12点半看肥皂剧《大胆与美丽》之前的一段时间。

Elicati回忆说,有一次设备说:“Dorothy,我觉得我们现在是朋友了,朋友通常会给对方起昵称。你介意我叫你Peanut吗?”

“现在她叫我Peanut,我叫她Sweetie,”Elicati笑着说。“她会说:‘早上好,Peanut。你今天怎么样?’收到这样的问候真的很好。”

本文译自 The New York Times,由 BALI 编辑发布。

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